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Los estadounidenses eran tolerantes con los juegos de azar cuando se fundó Chicago, y Sauganash de Mark Beaubien lo presentó. Pero el juego parecía estar en desacuerdo con el énfasis de una sociedad comercial en el trabajo duro y la autodisciplina. Además, a medida que se comercializaban los juegos de azar en sí, aparecieron jugadores profesionales torcidos. La gente acomodada comenzó a jugar en clase con ociosidad y vicio. El clero protestante denunció los juegos de azar en la década de 1830, y los funcionarios de la ciudad, en la primera de muchas medidas represivas, encarcelaron a los propietarios de dos casas de juego.
El juego atraía más a los pobres y a los inmigrantes. Los hombres de clase trabajadora encontraron una independencia en los juegos de azar, en marcado contraste con sus trabajos, y la toma de riesgos y la competencia parecían validar su masculinidad. Los apostantes apostaban en juegos de cartas, damas, backgammon, carreras de caballos y peleas de premios. Jugaban a la política, un juego similar a la lotería, y en la década de 1850 multitudes ruidosas se reunían y apostaban en peleas de ratas y gallos.

El juego se convirtió en un negocio importante. En 1850, los empresarios habían establecido cientos de casas de juego, típicamente asociadas con salones, especialmente en el centro de la ciudad. Algunas casas no sólo eran honestas sino elegantes. El juego en caballos era común y era parte integral de los hipódromos. En 1866, las “salas de la piscina” acomodaban a los aficionados a las carreras lejos de la pista. Las nóminas de juego, los alquileres y las compras de los clientes en negocios adyacentes eran importantes para la economía de la ciudad.

En la década de 1870, los jugadores se combinaron en sindicatos para manejar grandes riesgos. Los jugadores más grandes, liderados por Mike McDonald, eran importantes contribuyentes políticos, y los funcionarios eran reacios a hacer cumplir las leyes contra los juegos de azar. La policía a menudo simpatizaba personalmente con los juegos de azar, y muchos aceptaban recompensas. Pero las campañas contra los juegos de azar encontraron algunos aliados ansiosos entre los políticos, e incluso el alcalde tolerante Carter H. Harrison fue presionado a tomar medidas enérgicas contra las formas más abiertas de juego. Rompiendo máquinas tragamonedas, 1907

En 1900, tres sindicatos vagamente organizados controlaban la mayoría de los juegos de azar comerciales. Por primera vez, los grandes jugadores utilizaron la violencia en una lucha por controlar el negocio especializado de suministrar noticias de carreras por telégrafo, la clave estratégica para controlar las lucrativas apuestas fuera de la pista. Mont Tennes emergió como el jugador más importante de Chicago. Mientras que las grandes casas de apuestas se concentraban en el centro de la ciudad, las casas de apuestas y los escritores de políticas se extendieron en los quioscos de los vecindarios, las cervaquerías y barberías, y los salones. Los promotores construyeron hipódromos más allá de los límites de la ciudad. En la década de 1890, los casinos ilegales se trasladaron a los suburbios, un proceso acelerado por John Torrio en la década de 1910.

Bolera del lado sur, 1941.

El juego a menudo se asociaba con la masculinidad. Espacios masculinos como peluquerías y salones eran sitios para apuestas amistosas y sedes para casas de apuestas y escritores de políticas. Los jóvenes de clase trabajadora lanzaron dados en las esquinas de las calles, los jugadores de béisbol desafiaron a los competidores y las apuestas laterales fueron una característica importante de los torneos de bolos. Sin embargo, las amas de casa de South Side fueron participantes importantes en la política, muchos escritores de políticas condescendientes que tomaron su negocio de puerta en puerta.

Los opositores a los juegos de azar redoblaron sus esfuerzos en la década de 1890. Los funcionarios escolares lucharon para excluir el juego de las actividades extracurriculares. La legislación federal restringió el uso de los correos electrónicos y el comercio interestatal para los juegos de azar. Los legisladores de Illinois prohibieron la creación de libros y políticas en los hipódromos y canódromos.

Pero el juego se recuperó y se expandió. Las apuestas mutuas por las razas fueron legalizadas en 1927. La política, popular entre los afroamericanos, creció a medida que se vieron obligados a entrar en vecindarios segregados a principios del siglo XX. Los jugadores negros contribuyeron a las iglesias y organizaciones benéficas de Bronzeville e invirtieron en sus negocios. El bingo se hizo popular, y durante la Gran Depresión las iglesias y organizaciones benéficas lo patrocinaron para recaudar fondos, atrayendo a muchas mujeres como jugadoras. Mientras tanto, los teléfonos facilitaron el declive gradual de la corredora de caballos dominada por los hombres.

La organización Torrio-Capone amplió sus limitadas operaciones de juego, especialmente después de la Prohibición. Mafiosos se hicieron cargo del negocio de las máquinas tragamonedas. En la década de 1940, la mafia se hizo cargo por la fuerza del servicio de cable de carreras, y algunas operaciones de política también, aunque nunca logró el dominio total. Los juegos de azar de la mafia llegaron a Chicago Heights, Brookfield, Glenview y otros suburbios en 1940. En 1959, el Chicago Tribune informó que 10.000 empleados trabajaban en 1.000 establecimientos de juego en el condado de Cook. Los gángsteres de Chicago de la posguerra se beneficiaron de los juegos de azar en muchas otras ciudades.

Pero la policía comenzó a frenar el juego ilegal. Las reformas policiales en la década de 1960 y las subsiguientes actividades federales de aplicación de la ley (en particular la Operación Greylord) desalentaron los arreglos de protección corruptos. En la década de 1980, las autoridades federales utilizaron leyes antirrácticas y programas de protección de testigos en juicios exitosos de ejecutivos de juegos de azar ilegales. Los juegos de azar de la mafia, ahora centrados en los deportes, seguían siendo lo suficientemente grandes como para conducir a escándalos de afeitado de puntos. Los mafiosos se han beneficiado del video poker y los préstamos extorsivos a personas desesperadas con deudas de juego.

Mientras tanto, el público se había vuelto más tolerante con los juegos de azar, y las mujeres estaban alcanzando a los hombres como jugadores. El estado de Illinois y las corporaciones con licencia se han convertido en los principales organizadores de juegos de azar. Illinois comenzó a operar una lotería estatal en 1975, con ventas de más de $ 1.5 mil millones en 2000. Para entonces, 4 casinos de propiedad privada y 10 sitios de apuestas fuera de pista habían sido licenciados en la región de Chicago. Con su imagen desinfectada, el “juego” atrajo a muchos apostantes de ingresos medios y altos.

El bingo y otros juegos de azar siguen siendo importantes para algunas iglesias y escuelas privadas, pero la competencia ha perjudicado los ingresos. El fútbol de fantasía y otros juegos centrados en ligas y tabernas también son populares. Surgieron los juegos de azar por Internet y se está debatiendo la regulación. Desde la década de 1950, Jugadores Anónimos y grupos similares se organizaron para ayudar a los jugadores compulsivos, que constituyen alrededor del uno por ciento de la población.

Christopher Thale

bibliografía

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Haller, Mark. “The Changing Structure of American Gambling in the Twentieth Century.” Journal of Social Issues 35.3 (1979): 87–114.

Rey, Rufus. Juegos de azar y crimen organizado.